挑戦する人と挑戦する企業をつなぐ、Forbes JAPAN 初の採用ブランディング

「はじめてこの商品を発売したとき、いろんなライバルメーカーから真面目な顔で聞かれました。『こんなの、売れるんですか?』って。当然、5年10年は売れない。でも、道具というものはニーズがなくても、『時代が来る前』に揃えておかないとダメなんですよ」

そう話すのは、日進工具株式会社代表取締役社長の後藤弘治氏。日進工具は「超硬小径エンドミル」という切削工具に特化したメーカー。そのシェア、国内トップを誇る。

従業員数330人ながら、直近の2019年3月期第3四半期決算では前年同期⽐10.1%増となる79億7785万円の売上高を記録。苦境からの脱却を模索する国内メーカーも多い中、2012年以降、右肩上がりの成長を続けている注目企業だ。

後藤氏の言う、“この商品”とは、同社の製品でもっとも細い「超微細加工用エンドミル“マイクロエッジ”」。0.01mmの刃径で、「髪の毛に文字が彫れる」というから、驚きだ。刃先は肉眼では見えないほど微細なため量産化が難しく、2019年時点で標準品として販売しているのは同社だけだ。

「もしオーダーを受けて作るなら、特注品扱いで10万円から20万円ほどかかるでしょう。けれども私たちは、明確なニーズがないところから開発をスタートし、技術を標準化させたので、1本数万円で提供できる。『この分野は日進工具にしかできない』と、半ば自己暗示のように信じてやってきたのです」

小型化にいち早く対応。大井町のメーカーがとった戦略

高度経済成長期に差しかかったばかりの1954(昭和29)年12月、工場が立ち並ぶ品川区南大井で創業した日進工具。後藤氏の祖父と父、そして社員一人のわずか三人ではじまった。メーカーの下請けとして、鉛筆削りの螺旋刃や切削工具などをつくっていたという。

順調に売上を伸ばしていった同社だったが、1986年に後藤氏が入社したころにはバブル景気へ突入していく。「当時、売上高16、17億円程度でしたが、積極的な設備投資もあり、ほぼ同額の借入金がありました。その矢先にバブルが崩壊。当然、銀行からの貸し渋り、貸し剥がしに遭い、債務超過に陥りました」



くしくも1990年には社長を務めていた父・進二氏が逝去、翌々年から叔父の勇氏が社長を務めることになったタイミングだった。なんとか借入金を返さなければいけない、利益も出さなくてはならない。

どうすればいいか。

そこで同社が目を付けたのが、1980年から生産をはじめていた「超硬ソリッドエンドミル」だった。超硬、つまり「超硬合金」は耐磨耗性に優れ、自動車部品や精密機器部品などを製造するための切削工具に使われる。

「当時、大中小さまざまなサイズのエンドミルを幅広くつくっていたのですが、同業他社は三菱や住友など財閥系の会社ばかり。グループ会社から素材を調達できるため、さまざまな素材を活用して、特に大径サイズのエンドミル開発に長けていた。けれども小径サイズなら、素材も超硬に絞ることができるし、大手もあまりつくっていない。それなら大径サイズを捨てて、潔く小径に注力しようと考えたのです」

超硬小径エンドミルは1991年当時、50億円規模 の市場だったが、同社はその先の可能性を見据えていた。「小さな車が人気となり、移動電話やビデオカメラなど、身の回りに小さな電化製品が増えはじめていました。小さな工具がなければ、小さな製品はつくれません。きっとこの小型化の流れはますます進んでいく、我々からどんどん超硬小径エンドミルを世の中に提案していくことにしたのです」

「どこまで小さいエンドミルを作れるのか」――。そんなシンプルな問いの答えを求め、1997年から本格的に開発をスタートし、最初に刃径0.05mmを、次に刃径0.03mmの開発に成功し、2005年ついに刃径0.01mmの「超微細加工用エンドミル“マイクロエッジ”」が完成した。その道のりはほぼ独走状態、ライバル会社も手を出さない領域だったという。

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